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[ 2019/09/21 23:14 |     ty ]
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文:史诺比

威卖座电影《复仇者联盟》系列中,钢铁侠与美国队长都是正义的一方,都想着要拯救世界,但也多次因理念不同而针锋相对。

拉回现实,被称为现实版钢铁侠 、全球电动车龙头特斯拉创办人马斯克 (Elon Musk) ,与全球首富 、亚马逊创办人贝索斯 (Jeff Bezos) 也有电影般的瑜亮情结。只不过他们的战场在太空,目的是让全球尚未能连网的40亿人口有网络可用。

今年四月,贝索斯推出 Project Kuiper ,打算发射超过3,000枚卫星自建涵盖全球的卫星网络服务,理念源自于他在2000年创办的太空事业 Blue Origin 。

一个月后,马斯克旗下的太空事业 SpaceX 在佛罗里达州成功发射载有60枚卫星的火箭 —— 这是他整个 Starlink 计划预计发射12,000枚卫星的第一步。

正如《复仇者联盟》中不是只有两个超级英雄,这个太空卫星计划的战场上也有其他富豪在争夺,例如日本软银投资集团 (Softbank) 创办人孙正义,就找了英国维珍集团创办人布兰森 (Richard Branson) 结盟,注资太空新创企业 OneWeb 。这家新企业筹集资金超过30亿美元,将布建涵盖650枚卫星的服务系统。

他们看上的是一个超级商机:非洲等新兴地区的通讯需求急剧上升,十年内卫星事业将出现爆炸式增长;为此,他们开发这种可以在低轨道运行的微型卫星,尽早抢下市占率。

根据调查机构 Northern Sky Research 的报告 ,2000年到2018年,共有178亿美元涌入600间涉及卫星服务的公司,其中有70亿美元集中在过去两年间,主角是上述的三家企业。

美国著名创投业者  Chad Anderson 观察:在2009年 SpaceX 与美国太空总署 (NASA) 签下商业补给服务合约之前,全球市场仅有不到十名玩家,现在却有超过435家,总投资额超过200亿美元。

他认为,太空竞赛正进入由马斯克和贝索斯等人领导的新阶段:他们既有火箭,也布局卫星与通讯业务,会破坏既有市场游戏规则。

这些公司开发的小型卫星,大小跟伦敦巴士一样高,以覆盖传统电信网络未能覆盖的区域。这场发射大批微型卫星的全新形态太空竞赛,可说是整体市场投资激增的缩影。

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八月初,SpaceX 的猎鹰九号运载火箭升空 (图片来源:Reuters)

不过,这些新进的「复仇者」们真能拿下太空的网络主导权?恐怕未必。因为这个战场真的太烧钱,前车之鉴就在眼前。

成立于1970年代的国际海事卫星组织 (Inmarsat) ,原来由几十个成员国组成的通讯组织,专门使用卫星接收海上船舶遇险信号,以便改善海上安全。1990年代转为民营化,并跨入太空领域。2010年斥资逾20亿英镑,投资一批名为 Global Xpress 的新卫星,为欧洲航线提供无线网络服务。

不过,2015年5月,它在哈萨克的发射场发射一枚质子火箭 (Proton) ,但不久便出现引擎故障坠毁。从此它的传统业务开始承受压力,全球快递计划也因此延后两年才问世。钱不够烧,只好开始借钱支付股息。2016年,它的股价一路崩跌,两年内暴跌六成多。

面对新进竞争者,国际海事卫星组织的行政总裁 Rupert Pearce 也说:「贝索斯不会在一夜之间改变世界,但你要是自己先害怕了,未来肯定残酷 、短命。」

(撰文:史诺比@CUP媒体 / 图片来源:BBC & Reuters)
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